New York District (New York Police Judiciaire)

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19 Août 2018
Balcer à Paris : Compte-rendu [22 / 02 / 05]

Aujourd'hui était une sacrée journée pour moi, j'ai en effet eu l'occasion de rencontrer le monsieur à qui je dois sans doute ma passion pour Law & Order (New York District)… Celui-là même qui a rejoint la série dès sa toute première saison en 1990 et qui en est progressivement devenu l'un des principaux artisans avant d'en devenir le showrunner (responsable des principales directions artistiques) en 1996.
Au cours de cette période, René Balcer a écrit quelques-uns des meilleurs épisodes que la série nous ait offerts…

La conférence - d'une durée d'environ trois heures - était divisée en deux parties.
Au cours de la première, Martin Winckler a interviewé le producteur-créateur-scénariste de L&O : Criminal Intent (New York Section Criminelle). La seconde partie était quant à elle réservée aux questions de l'assistance.
Tout cela s'est révélé absolument passionnant de bout en bout… :)

En attendant un transcript de cette rencontre - qui devrait être mis à disposition des amateurs prochainement -, je vous propose un petit compte-rendu (non exhaustif) de cet après-midi mémorable…

=> Comment René Balcer est-il arrivé sur Law & Order ?

Tout d'abord, Balcer a expliqué comment il a été amené à travailler sur Law & Order.
Initialement, il avait été engagé, en tant que scénariste, pour travailler sur Nasty Boys, une série produite par Dick Wolf avec Dennis Franz (NYPD Blue) et Benjamin Bratt (oui oui, le futur Rey Curtis de L&O !) dans le rôle titre. Nasty Boys fut rapidement annulée au printemps 1990. Le contrat de René ne s'achevant que quelques semaines plus tard, Wolf récupère donc le scénariste sur un autre projet sur lequel il travaille… une série titrée Law & Order.
Le scénariste explique ensuite que le pilote original de la série - mis en boîte pour CBS en 1988 et auquel il n'a pas participé - lui a beaucoup plu, Balcer lui a trouvé un style documentaire assez proche du travail de William Friedkin (The French Connection).
En termes de narration, Balcer évoque la proximité entre Z (le film de Costa Gavras) et la série.

René a également évoqué le fait que, dans les années 70, son souhait premier était de travailler pour le Cinéma (quelques références citées : la nouvelle vague française et Godard, les néoréalistes italiens).
A l'époque, il était plutôt consommateur de TV, mais ne s'imaginait pas franchement pouvoir s'exprimer pleinement au travers de ce média…
Il a compris que la télévision pouvait vraiment être un formidable moyen d'expression lorsque celle-ci a commencé à être envahie par des créateurs talentueux tels que Steven Bochco (Hill Street Blues, L.A. Law, NYPD Blue) ou Bruce Paltrow (St. Elsewhere).
A l'inverse, le Cinéma a perdu de son attrait pour le scénariste lorsque Hollywood a commencé à faire la part belle à des gens comme Chris Columbus (coupable, entre autres, de l'infâme Homme bicentenaire… mais également responsable de la " mise en scène " (?) des deux premiers Harry Potter et de Maman, j'ai raté l'avion!...).

=> L'écriture pour Law & Order

Pour René, écrire pour une série policière permet surtout de s'intéresser à tous types de problèmes politiques et sociaux. La structure de Law & Order est assez rigide en apparence (enquête / procès), mais le canevas imposé permet énormément de liberté en termes de contenu et de thèmes abordés…
Balcer a ensuite présenté le concept de la série comme suit : dans la partie enquête, la police construit l'affaire en réunissant des éléments à charge (la question - assez superficielle encore - est " qui ? "). Dans la seconde partie, les juristes la déconstruisent (on cherche à comprendre le " pourquoi ? ").

=> NBC

Le scénariste a également déclaré que NBC n'a jamais tenté de s'opposer à la mise en chantier d'un épisode au sujet sensible… Dans le pire des cas, les épisodes trop controversés ne sont jamais rediffusés par la chaîne (afin d'éviter de froisser les annonceurs…). Dans ce type de cas, les scénaristes touchent donc beaucoup moins de royalties, c'est le seul vrai point négatif...
Comme la série fonctionne très bien, il n'y a pas non plus de vérification du contenu des épisodes avant leur diffusion.

=> L&O Criminal Intent (New York Section Criminelle)

Rene Balcer à Paris !!! Après avoir été showrunner de la série mère jusqu'en 2000, Balcer a commencé à travailler sur le second spin-off de la série de Dick Wolf.
Pour René, la série est articulée autour de deux personnages : Robert Goren et le " villain of the week " (le méchant de la semaine).
René a ensuite évoqué l'influence que le film Shane (L'Homme des vallées perdues, 1953) a eu sur son travail. Le film de George Stevens comporte en effet une scène lors de laquelle le " méchant " expose les motivations de ses agissements de manière particulièrement convaincante… au point de troubler et de faire se questionner le téléspectateur… Bref, rien n'est jamais tout blanc ou tout noir…

Pour son team de scénaristes (actuellement composé de quatre femmes et de trois hommes), René cherche plutôt des auteurs de théâtre, souvent plus aptes à présenter rapidement et efficacement les personnages.
Il sélectionne généralement les auteurs sur la base de writing samples (essais d'écriture, la série sur laquelle on leur demande d'écrire est Les Soprano !).
Pour lui, généralement, les hommes sont plus classiques que les femmes en termes de style… Les femmes sont souvent dans une position dans laquelle elles ont à travailler plus pour se faire remarquer… elles ont donc tendance à prendre plus de risque…
René a ensuite cité un exemple de writing sample qui lui a beaucoup plu : Anthony Jr. (le fils de Tony Soprano) est curieux de la relation que son père entretient avec sa maîtresse… Il commence donc à la suivre… cette dernière finira par le remarquer et tentera finalement de le séduire…

En début de saison, les scénaristes disposent de 3 mois environ pour écrire leurs scripts (il commence à écrire la saison suivante à la fin du mois de juin ou au début du mois de juillet). En cours de saison (en ce moment donc ;), les délais d'écriture sont plus proches de trois semaines…

La production d'un épisode s'étale sur 16 jours ouvrables (repos les samedis et dimanches, sauf si il y a un retard important…), les 8 premiers jours sont consacrés à la pré-production.
Le premier jour, un concept meeting d'environ 3 ou 4 heures est organisé. Les responsabilités et tâches de chacun (hors acteurs) sont définies, on détermine le nombre de figurants dont on aura besoin, on vérifie l'enchaînement logique de l'histoire… Le reste de la pré-production sera notamment consacré à la recherche des lieux de tournages et au casting des personnages clés de l'épisode…
Entre les 6ème et 7ème jours, les 4 acteurs principaux utilisent leur pause déjeuner (alors qu'ils sont en train de tourner l'épisode précédent…) pour procéder à une lecture du script…
Les acteurs travaillent moins de 12 heures par jour, 5 jours par semaine…

=> Coordination entre les différentes séries L&O

Les auteurs ne cherchent plus à éviter de traiter un même thème dans les différentes séries Law & Order. Pour Dick Wolf, les séries sont suffisamment différentes pour qu'un même sujet soit traité de manière totalement différente d'une série L&O à l'autre. A partir d'un même crime, la série mère va plutôt se consacrer sur les problèmes légaux soulevés lorsque Criminal Intent va plutôt adopter une approche psychologique du crime.

=> La politique

Interrogé sur la présence récurrente de tout ce qui tourne autour du thème du pouvoir, René a abordé son profond rejet de toutes formes d'abus de pouvoir… Notamment politique (le Patriot Act…). Il a ensuite évoqué la crise d'octobre en 1970, lors de laquelle le québécois ont été privés de leurs libertés civiles… Pour Balcer, le pays s'était transformé en véritable "république bananière"…

=> L'argent

Un épisode de Law & Order CI coûte environ 2,5 millions de $ à produire. L'année dernière, en termes de revenus publicitaires uniquement, la franchise Law & Order a rapporté un milliard de dollars à ses diffuseurs (NBC, USA et TNT).

Pour l'anecdote, Balcer a également déclaré - sur le ton de la boutade - que son but, en devenant scénariste, était surtout de ne pas se retrouver à bosser en costume dans un bureau (il était aujourd'hui habillé de manière très décontractée, avec un pull gris, un jean et des chaussures de randonnée ;).

A part ça, cet après-midi a également été l'occasion de rencontrer Nathalie et Pauline, deux étudiantes amatrices de séries (et fort sympathiques, ce qui ne gâche rien ;) qui travaillent actuellement sur des thèses intimement liées à l'univers Law & Order… On leur souhaite beaucoup de courage et on espère qu'elle nous tiendrons au courant de l'avancée de leurs recherches :).

Je vais me répéter, mais cette journée était vraiment excellente ! :)

Merci Martin, merci René !!!

Notez que vous pouvez également consulter les deux interviews suivantes (également réalisées par Martin Winckler) :
René Balcer (Génération Séries - Janvier/Mars 1998)
René Balcer (E¶SODE - février 2003)










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